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真实应用场景呼唤行业机器人,新元科技欲重塑机器人世界
时间:2019-03-27 15:59 来源:剑客网

  随着一款款行业机器人的研制、发布及占领市场,新元科技或将推动起机器人应用的又一波浪潮。

  动起来的东西,动起来的机器人世界

  魏玉虎喜欢捣鼓一些东西,喜欢自己动手把实实在在的东西制作出来,本科时他便捣鼓了不少电路板,总觉得不过瘾,他开始动手做能走会动的机器人。“起初跟着做电路板的东西,觉得冲击力不那么强,除了外面的灯闪亮着,完全不知道它在干嘛,做完之后没有兴奋点。后来做机器人,我在本科期间参加过智能车的比赛,就是比谁跑得快的那种,拿了华北地区的一等奖”。

  魏玉虎喜欢做会动的东西,这种有冲击力的、越来越智能的机器研制工作,贯穿了他此后的职业生涯。1986年出生的魏玉虎研究生毕业后,就参与到实际应用的机器人项目中,那是电力系统在变电站使用的巡视机器人。魏玉虎本科就读于中国农业大学信息与电气工程学院,2009年毕业后保送本校的研究生,研究生二年级时就跟着导师开始做应用机器人相关的课题。

  经过多年的研究攻关,电力巡检机器人产品终于开始试验试用,2013年变电站智能巡检机器人首次进入国家电网招标目录,在国家层面上形成了统一的技术标准和准入门槛。也就是说,魏玉虎在研究生导师的带领下,是电力巡视机器人最早一批研究人群中的一员。市场的迅猛发展出乎预料,这是一个真实的、发展迅猛的需求,每年都有新的技术和新的标准落地,技术标准和现实应用螺旋向上发展。

  “我在上一家公司工作三年,包括研究生两年,一直专注于做电力系统机器人,经历了这个行业从开始到不断成熟的过程。变化速度真的很快,几乎每年都有变化,每年都有一些新技术的落地。”魏玉虎说。

  待2016年底魏玉虎加盟清投智能(2017年9月并入新元科技)时,他已能挑起一个技术团队,带领着团队成员在电力巡视机器人技术上不断摸索:研制新品、投向市场、反馈迭代,品种延伸。工作6、7年时间里,他不断地接触机器人的真实世界,从电路入手,从传感器切入,轨道技术都演变了几个轮次。如今,他已是清投智能机器人事业部的技术负责人,带领团队迈向行业机器人的技术探索和实际应用。

  如今,魏玉虎把目光投向了更远处,他认为人工智能算法是机器人更核心的地方,决定着未来的竞争优势。他越来越关注机器人的综合解决方案,并致力于把时髦且高端的人工智能算法推向一线的机器人实际应用中。

  2019年3月26日,在新元科技战略升级发布会上,被冠以“电宝”名称的、经过多次迭代的电力巡检机器人正式对外发布,这是一揽子的机器人解决方案,是新元科技不同系列的行业机器人集体亮相的日子。

  “这次发布的几款机器人,有好几款2017年就开始试用,有些2018年就有一定批次的量了。我们开发的不止五款,有一些试用失败了,没走下去。也就是说,我们在这一领域里已摸索了很久。只是现在这些相对成熟的成品,我们集中进行了一次展示。还有些在研发过程中,没有公开亮相。我们只是以公开发布的形式,明确这个新的突破方向。”新元科技董事长朱业胜介绍说。

  电宝、维宝、路宝、安宝、视宝,“5宝机器人”在北京裕龙国际酒店隆重登场了,现场俨然成为一个机器人组成的小世界,属于有冲击力的、灵动的世界。它们一一对应关系是这样的,电力系统综合智能巡检系统,简称电宝;IDC数据中心运维辅助系统,简称维宝;道面智能检测系统,简称路宝;智能媒体内容监测系统,简称视宝;安防巡逻机器人系统,简称安宝。

  仅就为每一款产品拟人式地命名这一细微举动,我们就能看出新元科技背后有一群像魏玉虎一样年轻、有开创活力的技术专才、市场专才,在迎接“智能+”新时代过程中付出着艰辛努力,共同促进着新元科技全新事业的发展。

  真实应用场景,行业机器人新概念

  不要以为电力巡检机器人是一款小产品、小应用。目前全国变电站数量超2万座,预计2020年达3万座。国家电网自2013年开始对变电站巡检机器人首次招标,华泰证券曾测算2018-2020年国内电力巡检机器人市场总需求约477亿元,年均需求约159亿。分别对应变电站巡检机器人9000台,市场空间72亿;配电站巡检机器人8.1万台,市场空间405亿元。

  清投智能机器人事业部负责人张亮看上去像一个大男孩,却是清投智能最早的成员之一,2008年至今已在公司摸爬滚打了10多年。从一线销售员做起,区域销售经理、销售总监,后来做行业处的负责人,再到机器人事业部负责人,张亮从市场需求端感受到对行业机器人的呼唤,他每天都会接到主动定制机器人的相关咨询电话,都是不同行业企业的迫切需求,多的时候一天能接到二十多个。

  魏玉虎说:“这几年来都是各类需求方主动来找我们,他们带着一个个需求,带着问题来找我们,一起商量怎么用现在的技术框架去满足现实需求,我们都是被需求方推动着走的”。

  安宝机器人就是这样一款需求推动的产品。

  与潜在客户深入接触,才能挖掘出真实的需求。在接触中,新元科技的机器人市场开拓人员发现,厂区的巡逻并不是仓储行业的刚需,仓库里面的安防需求更急迫。举例说,粮食通过自动化流程注入仓房,6米高的仓身容易形成粮面不平,有高有低,需要人力进到仓内填平。这样的工作劳神费力,工作量大,且有一定危险性,曾发生过粮食把人掩埋的危险事件。平一个仓一人要用一周时间,30多个仓5万吨的仓储区,对劳动力的需求很大,但目前这类劳动力严重不足。另外,为了保鲜储备粮,仓内会放置些化学物质。如此,开仓时相关人员的工作就充满了危险性,灰尘及化学药品随着仓门打开猛然扑来,会给工作人员的身体带来较大的损害。

  这些就是深入市场才能得到的真实需求信息。“我们一直强调说真实的应用场景,是跟客户有畅通的沟通基础,然后才可能接触到它的应用场景,而不是站在外面怎么做机器人,需要什么功能,那些都是想象出来的。我们不是说要创造一个行业,我们是要去发现不同行业到底有什么问题需要机器人方案去解决。”张亮介绍说。

  在我们采访魏玉虎、张亮、朱业胜及其他新元科技的员工时,“真实应用场景”、“行业机器人”这类字眼被频频提及。仔细搜索机器人背景知识后会发现,“行业机器人”是一个新提法,是一个新概念,是新元科技公司内部在实际产品研发、推广过程中,慢慢形成的新理念,不知不觉中他们创造出了一个全新概念。

  在新元科技行业机器人新品发布会上,魏玉虎给出了较为明确的定义:行业机器人是一种符合行业标准,遵循一定的行业规范,主要替代高重复,低成长性质工作的一类机器人。

  机器人一般分为工业机器人和服务机器人,工业机器人,即面向工业领域的多关节机械手或多自由度机器人。我们一般提及的工业机器人,又以汽车行业的工业机器人为多,按照功能可分为焊接机器人、喷涂机器人、码垛机器人等;按照机械结构,有串联机器人、并联机器人。

  服务机器人还没有一个特别严格的定义,不同的国家定义各有差别。中国在《国家中长期科学和技术发展规划纲要(2006-2020年)》中对服务机器人的定义是,“智能服务机器人是在非结构环境下,为人类提供必要服务的多种高技术集成的智能化装备”。服务机器人可细分为个人、家庭机器人、专业服务机器人。

  如此看来,行业机器人介于工业机器人与服务机器人的交集,既不能说纯工业之用,又不能说纯服务之用,工业生产系统或完整产业链与各行业细分服务的交集,就产生了对行业机器人的明确需求。

  机器人本身是一个综合性的产业,它依赖于许多基础技术和产品的支持,包括减速器、伺服电机、控制器、数控系统等,现状就是绝大多数机器人关键的系统和部件,中国机器人生产机构、生产企业都依赖国外进口,其中减速器一项就占到产品价值的35%以上。

  二三十年来,中国公司投身机器人的开发和制造时发现,美国日本等国家已耕耘了五六十年,它们的集成度很高,技术壁垒较大,已领先不少。中国公司尝试着在机器人核心部件上做替代和突破,虽然在一些领域有突破,但真正大范围应用起来,还有较大难度。

  对新元科技而言,行业机器人是一个不错的突破口。 行业机器人是非标机器人,需要定制,它不像通用机器人那么普及,直接从市面上采购即可用。行业机器人的功能要根据不同的工种,不同行业做出对应的调整。比如,同样做巡逻方面的工作,监狱巡逻跟在海关巡逻、粮库巡逻,诉求点就不同,每款行业机器人都需要更细致和精准的服务。“在监狱巡逻防止有人越狱,需要用到红外线,得有夜视功能,需要识别出异常的图像跑动。仓库巡逻要防止失火,要有温控监控,毒气体泄露的监控。不同的行业,即便同类的工作都会有不同的需求。”新元科技机器人事业部技术负责人魏玉虎介绍说。

  行业机器人的市场也是机器人龙头公司、先行公司还照顾不到的市场,它们不可能深入到每一个行业,不可能吃透每一个行业。既然先行的机器人公司无暇顾及到细分行业里竞争,也还没有能力定制这类非标准的机器人。“那我们来开发好了,利用已有的一些成熟的技术,叠加了我们自身的一些长项和独有的一些技术,结合我们对行业的认知,开发了出来。”朱业胜说。

  切入行业机器人的门槛并不低,它需要各方面良性地协作和互动,需要对产业、行业有较深厚的理解。朱业胜说:“那我们从小处去着力、发力,我们相信,能一步一步往上去吃,总有一天会带动核心部件,带动标准机器人的发展。我们认为,行业机器人是我们切入整个机器人产业的一个方法。”

  做产业界的人工智能领跑者

  新元科技是一家创新型高科技公司,成立于2003年,产品涵盖环境治理、高端智能制造、智能控制、云计算大数据信息技术四个方面,2015年在深圳证券交易所创业板挂牌上市。新元科技一直致力于用高科技力量解决行业问题的公司,为客户提供自动化装备、智能化控制、信息化管理等方面的综合解决方案。

  新元科技不是跨界做行业机器人的,公司在智能制造领域已耕耘了十多年,不管是人才储备、技术积累、行业摸索都积累了不少核心的优势。

  比如人才储备方面,新元科技拥有员工900多人,其中,研发、设计技术人员超过600人。既有人工智能方面的专业人才,也有熟悉应用场景的行业工艺专家,涉足的行业包括汽车、轮胎橡胶、煤炭、建筑、铁路、新材料等。

  在行业机器人研制应用方面,新元科技从研发、设计、制造、样机测试、应用场景验证到市场化,都建立起一对相对完整的标准化体系。新元科技在北京、天津、安徽、江苏建有一流的现代化 制造基地,设有研发中心、测试中心。

  2017年9月,新元科技完成对清投智能的并购。清投智能是高端大屏幕设备领域的领先企业,随着高端大屏幕市场的开拓,积累了不少行业的合作伙伴、不少资深的行业软件开发商。“新元科技对智能装备有很深的理解和市场的开拓能力,既懂行业,也懂硬件,还融合了不少优秀的行业软件开发商,行业机器人的出炉便水到渠成”。张亮如是介绍。

  如新品发布会上发布的“5宝机器人”中的安宝机器人,就是跟粮仓相关的软件开发商合作开发的。搭载了成熟的软件和系统,加上新元科技研发的人工智能算法平台及硬件能力,粮仓用的安宝机器人得以迅速响应需求,半年左右即能制作完成并推向市场。

  计算机大部分领域持续的指数级增长,数字化信息的爆炸式增长和重组式创新,这三种力量所带来的突破,正在把科幻小说所描绘的场景变成我们的现实,其影响力甚至超越了我们近年来的预测和理论。行业机器人的发展,除了借助已有的成熟技术之外,更加需要重组式创新。

  如果没有硬件能力,可能需要摸索小半年,如果没有软件能力,又需要摸索半年甚至更长时间,如果没有行业的积累,找到合适的行业需求,又需要较长的时间。而类似安宝机器人的落地,是在一切条件较为成熟的基础上,集合而成,把各种能力统一在一起,得到了整体解决方案的升华。

  “三方面的条件缺一不可:本身就选择了机器人这一发展方向,已部署了不少工作;比较深厚的智能装备的开发能力和技术积累;及对行业的了解和广泛的行业合作伙伴。这三者搁在一起,往这个方向努力,非常顺畅地切入了进去,而且取得了很多阶段性的成果”。朱业胜如是总结。

  深厚的科研力量也是新元科技成为行业机器人领先者的重要保障。新元科技子公司清投智能与清华长三角研究院共同成立了“机器人与智能装备研发中心”。

  2003年底,浙江省人民政府与清华大学联合成立了浙江清华长三角研究院,该院是长三角地区最知名及最有成效的科技成果转化基地之一,其“北斗七星论”发展模式极受瞩目,是为“政、产、学、研、金、介、用”七位一体。清投智能与浙江清华长三角研究院的联手,在机器人领域的科技创新、技术服务及高新技术产业化等方面这几年不断有新成果推出。

  另外,新元科技还与清华大学、北京航空航天大学、北京交通大学、中国科学院等国内一流的高校和科研单位有人才、技术、市场合作等方面的合作。

  技术和综合解决方案是新元科技的立身之本,朱业胜董事长总会强调,人才、创新、资源整合是公司发展的基石。不过,在技术研发十多年不断开拓进取的道路上,多少艰辛和努力只有身处其中的人才有更深切的体会。

  “创业过程可能大家都差不多,困难和痛苦肯定少不了。这么多年来我有一个很深的体会:越是困难的时候越是突破发展的好机会。当时有可能都绝望了,但只要咬紧牙关挺住,过了这个槛,后面就迎来更广阔的空间。”朱业胜颇为感慨地说,“做技术研发也一样,关键时候可能就是突破不了,有些人可能就会说算了吧,要不然我们就放弃吧。但对我来说,我会死死坚持住。我做事情比较执着,大的方向判断没错的前提下,在所谓前进道路上遇到障碍,我都会坚持下来”。

  朱业胜分享了一个生活中的小片段,那是他在安徽一大裂谷旅游时的一个情景。大裂谷里有一条属于探险的路,只能容下一个人缓慢前行,大概有100多米,上方水哗哗地往下流。从下面及左右方都看不到这条小路的延展,能不能继续向前完全未知。很可能走了50米,认为是死路,就不想往前走了。当时朱业胜当时内心也有怀疑,不知道能走多远。但他还是坚持一小步一小步往前挪动,感觉有点挤,衣服也被水淋湿了。最终,他完全通过了那条小道,路变宽了,确确实实的美景也呈现在眼前。那就是内心豁然开朗的感觉,企业经营之路,技术探索之路何尝不是如此呢。

  这一次,新元科技又正式走上了对行业机器人的探索之道。

  张亮每天都能感受到市场对机器人的强烈需求,但他也认为,现在的行业机器人还不是爆发期,乐观地说也仅仅是爆发的前夜,还有不少技术应用还不明确的地方,需要投入更多的研发力量,需要技术在具体应用中成熟、迭代。

  现如今服务机器人比较吸引眼球,随着深度学习技术的落地应用,围绕着最常见的应用场景,一批批新兴公司及大集团企业都涌入这个领域,形成激烈的竞争,如餐厅服务机器人、扫地机器人、智能音箱等。另一方面,工业机器人领域则已发展了五六十年,市场格局较难打破,在工业机器人与服务机器人之间的行业机器人,市场有迫切需求,大B客户又有强大的购买能力,但这方面的供给却不足。

  初创公司没有产业背景,比较难介入需要深厚行业背景的行业机器人领域。现在所谓的新兴独角兽人工智能公司,多是在算法方面的优秀。朱业胜说:新元科技的优势在于产业背景,更贴近行业的真实应用,更懂行业。“我们的产品开发出来后能快卖到客户,能在客户那反复的使用,得到更多的反馈,快速迭代。我们踏踏实实地干,以市场为导向。把人工智能加机器人的技术用到真实的市场需求,服务市场,服务客户,以客户为第一”。

  对比语音、视觉等在算法上进行突破的人工智能企业,“新元科技是人工智能紧密结合产业的,应该说是产业界的人工智能企业”。朱业胜说。

  更智能,更智慧

  随着国内劳动力人口增长趋缓,劳动力占总人口的比例也在迅速下滑,未来将面临劳动力短缺的状况,人口红利也将随之消失。目前有效的方法是传统行业的自动化、智能化升级改造。在政府的大力扶持和传统产业转型升级的拉动下,机器人概念将持续火爆,市场参与热度继续上升。

  今年“两会”的总理政府工作报告,高度关注了制造业高质量发展与工业互联网,报告明确提出:打造工业互联网平台,拓展“智能+”,为制造业转型升级赋能。

  “智能+机器人”成为机器人产业的新趋势,也是推进行业机器人发展的重要基础,行业机器人可以涉入到高危、精细化和复杂生产领域里面,可以进入到柔性化、智能化和信息处理的领域。

  针对一种需求开发一类产品,针对一个行业研制出几款相关的行业机器人,开发一类产品需要几个月甚至更长的时间,这并不是性感的商业模式。具体到新元科技未来的想象空间,“人工智能+行业机器人”才是综合解决方案的关键。

  新元科技坚持“以智能制造为基础,努力成为人工智能及机器人产业知名企业”的战略思路,目前,新元科技已开发出通用的人工智能算法平台,这个平台汇集了机器人的核心技术,如自动导航、自动避障,图像识别、动态跟踪、视频分析、故障诊断、专家系统辅助决策等。

  利用核心算法平台,聚焦不同的行需求业场景,更迅速及高效地衍生出不同的机器人产品,这是人工智能算法平台的魅力。

  “当公司的战略更坚定地走人工智能这条道路后,需要围绕我们现在所处的行业扎根下去,对我们整个产品未来的定型,包括品类,对一些核心的技术做相应的提升,以满足未来这几年市场的需求。”

  “我比较兴奋的是,这次的公司战略升级把之前零散的体系,综合成行业机器人的概念。一开始就做比较具体的,如电力巡检,如道路巡检,再把它深化成一个行业,未来我们有更广阔的行业应用潜力。”

  ……

  这些是新元科技普通员工在战略升级发布会后发出的声音。

  发布会之后,新元科技将会有怎样的步骤和计划?针对这一问题,朱业胜董事长回答说:技术的聚焦与整合已在进行当中。“围绕着新的战略方向聚焦各方面的人才,用更好的技术、更高的目标,更有前景的方向推进我们的事业”。另外,新元科技会更主动去点燃客户的需求。“之前不少客户可能看不到相关机器人产品,现在我们带上实际已落地的产品到客户中去,激发出他们更多的真实需求”。朱业胜介绍说,公司将在人工智能理论研究方面投入更多的资源和人才,在人工智能领域主动做更多引领和引导性质的布局。

  除了在发布会上正式发布的5款行业机器人,深入到更多行业是新元科技的确定目标,将扩展或已在扩展的领域包括化工厂安全巡查、消防探查灭火、煤炭行业、市政排水管道探查、橡胶行业工厂自动化等,不断完善的行业机器人家族已然成型。

  新元科技有大型的成套智能设备、无人工厂的设计和实施能力,加上目前如火如荼推进的行业用机器人,开发出智慧的无人工厂呼之欲出。

  新元科技用行业机器人撬动的新世界,利用成熟技术、响应真实应用需求、通过重组式创新,正发出更加耀眼的光芒。我们相信,在“智能+”趋势中,行业机器人定有属于它的一片广阔天地。

  (文/邱恒明,财经作家,著有《创业大浪潮》、《这个星球不配我死》等)

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